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Encuentran vapor de agua en la atmósfera de un planeta (que no es la Tierra)
13/09/19   |   Ciencia & Tecno

Encuentran vapor de agua en la atmósfera de un planeta (que no es la Tierra)

El agua líquida solo es posible si el planeta resulta ser de naturaleza terrestre, en lugar de parecerse a una versión pequeña de Neptuno

Conocedores.com Redacción
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Su tamaño y gravedad superficial son mucho más grandes que los de la Tierra, y su entorno de radiación puede ser hostil, pero un planeta distante llamado K2-18b acaba de captar el interés de los científicos de todo el mundo. Por primera vez, los investigadores detectaron firmas de vapor de agua en la atmósfera de un planeta más allá de nuestro sistema solar que reside en la denominada «zona habitable», la región alrededor de una estrella en la que el agua líquida podría acumularse en la superficie de un planeta rocoso.

Los astrónomos del University College London uilizaron datos del telescopio espacial Hubble de la NASA para encontrar vapor de agua en la atmósfera de K2-18b, un exoplaneta alrededor de una pequeña estrella enana roja a unos 110 años luz de distancia en la constelación de Leo.

Si otros estudios lo confirman, este será el único exoplaneta que se sabe que tiene agua en su atmósfera y temperaturas que podrían sostener agua líquida en una superficie rocosa. El agua líquida solo sería posible si el planeta resulta ser de naturaleza terrestre, en lugar de parecerse a una versión pequeña de Neptuno.

Dado el alto nivel de actividad de su estrella enana roja, K2-18b puede ser más hostil a la vida tal como la conocemos que la Tierra, ya que es probable que esté expuesta a más radiación de alta energía. El planeta, descubierto por el telescopio espacial Kepler de la NASA en 2015, también tiene una masa ocho veces mayor que la de la Tierra. Eso significa que la gravedad superficial en este planeta sería significativamente mayor que en nuestro planeta.

Los autores del artículo, publicado en la revista Nature Astronomy, creen que otras moléculas, como el nitrógeno y el metano, pueden estar presentes, pero permanecen indetectables con las observaciones actuales. Se requieren más estudios para estimar la cobertura de nubes y el porcentaje de agua atmosférica presente.

K2-18b es uno de los cientos de «súper-Tierras» – exoplanetas con masas entre las de la Tierra y Neptuno – encontradas por Kepler. Se espera que la misión TESS de la NASA detecte cientos de súper-Tierras más en los próximos años. La próxima generación de telescopios espaciales, incluido el telescopio espacial James Webb, podrá caracterizar atmósferas de exoplanetas con más detalle.

Fotografía
Cortesía NASA

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